Qu’est-ce que l’électricité statique ?

Lorsque deux surfaces entrent en contact entre elles puis sont séparées, il se produit un phénomène qu’on appelle l’électricité statique.

Équilibre des forces électriques

Pour comprendre ce phénomène, il faut savoir que l’univers est en fait un assemblage de tout petits éléments qu’on appelle les atomes : atome de carbone, atome d’hydrogène, atome d’oxygène… Les atomes sont composés de protons, de neutrons et d’électrons. Les protons sont chargés positivement, les électrons négativement, et les neutrons n’ont pas de charge. Il faut toujours que les charges soient équilibrées (= nulles) dans un atome, et c’est pourquoi il y a normalement autant de protons que d’électrons.

Produire de l’électricité statique

Le problème, c’est que lorsqu’on frotte une surface sur une autre, il est possible que des électrons soient arrachés et transférés d’une matière vers l’autre. Par exemple, si vous faites l’expérience de frotter rapidement une règle en plastique contre du tissus, celle-ci va récupérer des électrons, et donc se charger négativement (plus d’électrons que de protons). Comme l’équilibre des forces doit toujours être respecté, la règle va ensuite chercher à attirer des charges positives. En l’approchant de petits morceaux de papier, ceux-ci vont venir se coller contre la règle car ils contiennent des charges positives. Au fur et à mesure que l’équilibre des charges se rétablie, la règle va retourner vers un état neutre et ne plus attirer les petits morceaux de papier qui vont retomber.

Les conséquences de l’électricité statique

Le retour vers l’équilibre des charges peut se faire lentement, comme lorsque les petits morceaux de papier se décrochent, mais il peut être également beaucoup plus brutal. Un courant électrique passe alors entre la surface chargée négativement et une surface positive ou neutre. Dans certains cas, lorsque vous touchez un élément qui a subi ce déséquilibre, c’est vers vous (neutre) que le courant passe, et cela peut se ressentir par une décharge électrique rapide. Ce phénomène est amplifié lorsque l’air est sec, durant l’hiver notamment. Dans les usines, l’électricité statique doit être contrôlée car elle peut avoir de grave conséquences et provoquer des incendie à cause de ce courant électrique non souhaité.

Chariot de supermarché

Un chariot de supermarché peut conduire facilement l’électricité statique

Les cas les plus fréquents d’électricité statique

Une décharge d’électricité peut arriver dans de nombreuses situations, et particulièrement donc lorsque l’air est sec. Vous pouvez la ressentir par exemple dans les cas suivants :

  • Après avoir marché sur de la moquette
  • En se peignant les cheveux
  • En enfilant un pull
  • En touchant un chariot de supermarché
  • En touchant la rambarde d’un escalator
  • En serrant la main à quelqu’un

Certaines personnes sont plus sensibles que d’autres, et si cela vous arrive souvent,  il est conseillé d’éviter les vêtements synthétiques et de choisir des semelles en caoutchouc pour vos chaussures.